Stratolaunch, el avión más grande del mundo, toma vuelo

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El avión Stratolaunch despega para su primer vuelo el 13 de abril.
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Stratolaunch

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Sábado por la mañana, exactamente 45 minutos después de la salida del sol sobre el desierto de Mojave, el avión más grande jamás creado-Y su duración récord de 385 pies – despegó por primera vez. El avión de la compañía Stratolaunch era ocho años en la fabricación. A partir de aquí, 2022, la compañía espera utilizar un avión de tipo catamarán con seis motores de doble fusible para lanzar cohetes satelitales al espacio.

"Todos ustedes han sido muy pacientes y muy tolerantes a lo largo de los años, estábamos esperando que este gran pájaro despegara y finalmente lo hicimos", dijo a los periodistas el gerente general de Stratolaunch, Jean Floyd. La compañía anunció que el avión había alcanzado una velocidad de 189 mph y una altura de 17,000 pies durante su vuelo de prueba de 150 minutos, antes de aterrizar de manera segura en el puerto aéreo. y espacio de mojave.

"Los sistemas de aeronaves operaban como un reloj", dijo a los periodistas el piloto de pruebas Evan Thomas.

Pero los acontecimientos del día fueron agridulces. Paul Allen, cofundador de Microsoft, entusiasta del espacio desde hace mucho tiempo. Fundó y financió el proyecto Stratolaunch., murió el pasado octubre a la edad de 65 años, complicaciones relacionadas con el linfoma no Hodgkin. "Aunque no estaba allí hoy, cuando el avión salía de la pista con elegancia, murmuré un" gracias "a Paul por m & # 39; haber participado en este logro notable ", dijo Floyd.

Un día pronto, Stratolaunch espera poder transportar cohetes de 250 toneladas cargados con satélites a una altura de 35,000 pies, en la estratosfera. Una vez a la altitud de crucero, los motores de un cohete se encenderían, llevándolo con su carga satelital en el espacio. Solo unas pocas instalaciones, como el Centro Espacial Kennedy en Florida, pueden manejar los lanzamientos de cohetes, lo que significa una competencia estricta para la planificación y largos tiempos de espera. Los aviones pueden despegar de muchas otras vías. Stratolaunch espera dar a sus aviones una ventaja competitiva para aquellos que deseen lanzar satélites en órbita.

Los seis motores Pratt & Whitney y el tren de aterrizaje de 28 ruedas del avión fueron diseñados originalmente para el Boeing 747. De hecho, la compañía aeroespacial Scaled Composites, con la que colaboró Stratolaunch para la construcción de la aeronave, ha logrado ahorros sustanciales mediante la reasignación de tres aeronaves 747. La aeronave ocupa casi todos los rincones de su hangar de aproximadamente 100,000 pies cuadrados en el puerto aéreo y espacio de mojave. Su peso máximo de despegue es de 1.3 millones de libras. (También vale la pena señalar que si bien el avión es el más grande en términos de escala, el otro avión lo supera en longitud).

Las ambiciones de Stratolaunch han cambiado en los últimos años. Originalmente, estaba destinado a transportar cohetes SpaceX Falcon 9 modificados en el espacio, pero las dos compañías se separaron rápidamente. En 2016, encontró un nuevo socio, Orbital ATK, propiedad de Northrop Grumman, quien construyó el cohete Pegasus XL. Stratolaunch alguna vez esperó construir su propio cohete y motores, pero terminó el proyecto y despidió a los trabajadores. a principios de este año.

Aunque los representantes de Allen Holding dijeron que el multimillonario había reservado fondos para Stratolaunch antes de su muerte, el futuro de la compañía no está del todo claro. Un portavoz de la compañía no pudo decir de inmediato cuando Stratolaunch estaba planeando vuelos adicionales y la aeronave tendría que estar certificada por la Administración Federal de Aviación antes de que pudiera comenzar a transportar cohetes y satélites al espacio. .

El proyecto Stratolaunch también se enfrenta a la presión externa. Virgin Orbit de Richard Branson está intentando probar su propio Boeing 747 modificado más adelante este año, un avión también construido para transportar cohetes que transportan satélites a la órbita.

Y detrás de todas las mentes ambiciosas de estos ingenieros y expertos en aviación también está el espectro de Ganso de abeto. El avión, una maravilla que una vez se completó en 1947 como proyecto favorito del magnate de negocios, el excéntrico Howard Hughes, solo había tomado un vuelo un kilómetro antes. para retirarse a un museo en Oregon donde Allen hubiera visitado.

El sábado por la mañana, el equipo de Stratolaunch estaba de buen humor. "Estamos dedicando este día al hombre que nos inspiró a todos a buscar formas de empoderar a los solucionadores de problemas del mundo, Paul Allen", dijo Floyd. "Sin lugar a dudas, se habría sentido excepcionalmente orgulloso al ver que su avión despegaba".

Esta historia apareció originalmente en wired.com.



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